Fietsen, wie is er niet groot mee geworden?Dat geldt ook voor Opel…

Het jaar 2016 is een bijzondere voor Opel. We vieren namelijk dat het 130 jaar geleden is dat we begonnen met het maken van fietsen. I beg you pardon? Nee, echt! Opel is groot geworden dankzij de fietsenproductie. Fiets je even mee terug in de geschiedenis?

Zo groot als een reuzenrad

In 1886 bouwde Adam Opel zijn eerste fiets: een hoge bi (vélocipède). Je weet wel, zo’n fiets met een voorwiel zo groot als een reuzenrad en een heel klein achterwiel. Ze waren destijds niet aan te slepen, vooral die van Opel. Het gevolg? In de jaren twintig van de vorige eeuw was Opel ‘s werelds grootste fietsenfabrikant. Crisis of geen crisis: Opels fietsenfabriek bleef overeind. In december 1936 hing Opel de fiets aan de haak door zijn fietsenfabriek te verkopen aan fietsen- en autofabrikant NSU zodat Opel zich volledig kon gaan richten op de productie van auto's.

Karl Opel met een zogeheten Bi

Inspiratie in Parijs

Maar waardoor kreeg Adam zo’n grote interesse in tweewielers? Toen Opel werd opgericht produceerde het namelijk alleen naaimachines. Het zit als volgt: 23 jaar na de oprichting van Opel besloot Adam Opel zich ook op fietsen te storten naar aanleiding van een zakentrip naar Parijs. Daar zag hij met eigen ogen dat de ‘nieuwerwetse’ fiets een grote toekomst had.

Een natuurtalent, die Karl

Met bergen inspiratie veroorzaakt door de bloeiende fietsenhandel in Parijs en de populariteit van fietsen in Engeland, bestelde Adam losse onderdelen in Engeland en bouwde hij zijn eerste fiets, ook een hoge bi. Binnen één jaar produceerde Opel ook driewielers. Karl, een van de vijf zonen van Adam, nam zelfs een fiets mee naar een studiereis in Engeland om de productie van fietsen te bestuderen. Karl Opel raakte gefascineerd door de fietswedstrijden in Engeland en zodra hij terug was in Duitsland, nam hij deel aan zo’n wedstrijd in Frankfurt. Hij kwam, hij zag en hij overwon. Een natuurtalent, die Karl.

Foto van Opel fietsenfabriek, de grootste ter wereld

Vijf zadels

De overwinning van Karl kreeg de nodige aandacht en al snel ontving Karl Opel vijf bestellingen voor de fietsen. Zodoende kwam bestelling op bestelling op bestelling binnen. Alleen al in 1889 wonnen renners op een Opel-fiets zo’n 240 wedstrijden en dertien kampioenschappen. Het ondernemerschap van de vijf Opel-broers is af te lezen van een foto uit 1895, waarop het vijftal te zien is op een quintuplet – een speciaal model met vijf zadels. Probeer daar maar eens op te fietsen.

De vijf Opel-broers op een quintuplet

Grootste fietsenfabrikant ter wereld

De vraag naar fietsen bleef groeien en Opel kwam aan de grote vraag tegemoet door de productiemethode drastisch te veranderen. In 1923 was Opel de eerste Duitse onderneming die de lopende band introduceerde voor de fietsenproductie. Elke zeven seconden liep een nieuwe Opel-fiets van de band. De nieuwe productiemethode resulteerde in een lagere kostprijs waardoor steeds meer mensen op de fiets stapten. In 1925 was Opel ’s werelds grootste fietsenfabrikant en een jaar later rolde de miljoenste Opel-fiets van de band.

De eenmiljoenste Opel-fiets

Problemen

Ondanks alle hoogtepunten was er ook wat slechter nieuws. Karl en Heinrich overleden kort na elkaar. Karl in 1927 en Heinrich in 1928. Vader Adam Opel overleed al in 1895. De broers Wilhelm en Fritz kwamen in de problemen omdat ze erfbelasting moesten betalen. Zodoende was er niet genoeg geld om de fietsenfabriek te renoveren, terwijl die nog altijd op volle toeren draaide. Ze besloten de boel te verkopen. General Motors kocht de fietsenfabriek in september 1929.

Opel fietsenfabriek

Uitstekende beslissing

Die verkoop bleek een uitstekende beslissing, want kijk in de geschiedenisboeken maar eens bij de datum 29 oktober 1929. Je zal er Zwarte Dinsdag zien staan: de dag van de beurskrach van Wall Street. Talloze bedrijven stortten die dag in het bankroet. De fietsenfabriek van Opel was kerngezond en had niet te lijden onder de economische crisis. Sterker nog: de vraag naar fietsen bleef toenemen.

RAD e: een elektrische fiets

Tegen het eind van 1936 werd de fietsenfabriek van Opel verkocht aan NSU. Daarmee kwam een einde aan vijftig jaar fietsenproductie bij Opel, met ongeveer 2,6 miljoen geproduceerde exemplaren. Opel is zijn rijke fietsgeschiedenis natuurlijk nooit vergeten. Kijk maar naar het handige FlexFix® fietsendraagsysteem: een in de achterbumper geïntegreerde fietsendrager leverbaar op diverse Opel-modellen. In maart 2012, het jaar van Opels 150e verjaardag, onthulden we op de Autosalon van Genève de RAD e: een studiemodel van de elektrische fiets.

Opel RAD e - elektrische fiets

Van autobouwer naar mobiliteitsaanbieder

Waarom we deze bijzondere fiets hebben ontwikkeld? De e-bike krijgt naar verwachting een steeds belangrijkere rol in mobiliteitsconcepten in gebieden met toenemende verstedelijking. Dat vraagt om een gevarieerd aanbod van mobiliteit. Daarom past Opel zich ook voortdurend aan. Opel wordt in de toekomst meer dan een autofabrikant. We worden een mobiliteitsaanbieder pur sang. En ook fietsen passen in dat plaatje. Nou, op fietsgebied heeft Opel al de nodige kilometers in de benen.