Het verhaal van de Opel RAK 2Raketauto ging als de brandweer

Opel RAK 2

Het is in 2018 precies 90 jaar geleden dat Fritz von Opel, kleinzoon van oprichter Adam Opel, het snelheidsrecord verbrak met de RAK 2: een futuristische racewagen met zijvleugels en raketaandrijving.

Opel, Valier en Sander

Het verhaal van de Opel RAK 2 begon eigenlijk in de herfst van 1927. In dat jaar vond er een ontmoeting plaats tussen publicist en astronoom Max Valier (1895-1930) en Fritz von Opel. Naar aanleiding van dat bezoek besloot Fritz om actief betrokken te raken bij het onderzoeksproject naar raketten van de Oostenrijker. Ook Friedrich Sander (1885-1938) sloot zich aan. Een welkome aanvulling, omdat het bedrijf van Sander signaalraketten met vaste brandstof maakt.

RAK 1

De samenwerking tussen Valier, Sander en Von Opel werpt al in maart 1928 zijn vruchten af, want in dat jaar worden de eerste prototypen met raketaandrijving gelanceerd op het testcircuit van Opel in Rüsselsheim - uiteraard achter gesloten deuren. Op 11 april bereikt de Opel RAK 1, met Opel-ingenieur en coureur Kurt Volkhart achter het stuur, een snelheid van 100 km/uur binnen acht seconden. Het voertuig, dat al kleine zijvleugels heeft, is gebaseerd op een Opel 4/12. De aandrijving? Maar liefst twaalf Sander-raketten met zo'n 40 kilo aan explosieven. De bruikbaarheid van raketten is bewezen en het drietal wil meer.

Van Rüsselsheim naar Avus

Er is alleen een probleem. Het testcircuit in Rüsselsheim is niet groot genoeg voor het bereiken van hogere snelheden. Het oog valt daarom op de Avus in Berlijn – een circuit met twee lange rechte stukken.

Opel RAK 1

24 raketten

De Opel RAK 2 is speciaal voor de Avus ontworpen. Als basis gebruikt Opel het chassis van de Opel 10/40. Hij is 4,88 meter lang, heeft betere aerodynamica, grotere zijvleugels en 24 raketten met vaste brandstof die zes ton stuwkracht ontwikkelen. In alle opzichten een beter voertuig dan de RAK 1. Fritz von Opel besluit om zelf achter het stuur te kruipen en maakt wereldkundig dat er een recordpoging plaats gaat vinden. Er worden naar ongeveer 3.000 mensen uitnodigingen verstuurd, waaronder journalisten, beroemdheden, atleten en politici.

Mijn gedachten staan stil

Het was 23 mei 1928 toen de destijds 29 jaar oude Fritz von Opel rond 10.00 uur in de ochtend een poging deed om met de RAK 2 het snelheidsrecord te verbreken. “Ik trap het ontstekingspedaal in en de raketten brullen achter me en werpen me naar voren. … Ik trap nog eens op het pedaal, dan nog eens en – als in de greep van een soort woede – een vierde keer. Aan de zijkanten verdwijnt alles. ... Ik krijg een enorme impuls van de snelheid. Mijn gedachten staan stil. Ik handel alleen nog op instinct, met oncontroleerbare krachten achter me”, vertelt “Raketten-Fritz” wanneer hij op de gebeurtenis terugkijkt.

Na drie minuten is alles voorbij

Na slechts drie minuten is alles voorbij. De RAK 2 komt langzaam tot stilstand, de grote witte rookpluim verdwijnt in de lucht van Berlijn en wordt vervangen door het donderende applaus van de toeschouwers. Er is een utopie werkelijkheid geworden en er is een spectaculaire triomf behaald. Von Opel bereikt een snelheid van 238 km/uur en wordt in één keer een bekende Duitser. Het merk Opel wordt direct erkend als een merk voor meer progressieve, innovatieve auto's. Zoals Opel nu nog steeds is.

Rakettijdperk

Fritz von Opel liet bovendien aan iedereen zien dat raketaandrijving krachtig en beheersbaar is. Met andere woorden: Opel wist voor het oog van de televisiecamera's het rakettijdperk in te luiden. De basis voor de bemande ruimtevaart werd gelegd.